Les 15 plus beaux châteaux d’Irlande : la prestigieuse route irlandaise

Vestiges et témoignages du passé, les châteaux d’Irlande, quels qu’ils soient, intacts ou en ruines, évoquent les nombreux siècles de conflits, de sièges, de batailles, de victoires et de défaites. Leurs présences racontent en silence la lourde et longue histoire de l’ère médiévale d’Irlande et sont la preuve irréfutable du passage de conflits anglo-irlandais, de guerres de territoires et de luttes de pouvoir avec le royaume d’Angleterre. Traces omniprésentes d’une époque lointaine et peints au centre de nombreux paysages irlandais, les châteaux de l’île d’émeraude font partie aujourd’hui du patrimoine historique du pays. Vous vous baladerez sur les remparts crénelés, usés jadis par les chevaliers, les aristocrates et les paysans de l’époque médiévale. À l’intérieur de ces murs de pierre, vous constaterez de belles grandes pièces aux décors du Moyen Âge, des donjons sombres et lugubres, des tours aux fenêtres grillagées et des voûtes finement travaillées. Entrer dans une de ces forteresses, c’est traverser les portes du temps et découvrir les beautés, les mystères et les subtilités qui s’y cachent. Sur un nombre considérable de châteaux disséminés dans toute l’Irlande, voici une sélection des 15 plus beaux châteaux à voir.

Le château d’Ashford


Vieux de 800 ans et ancienne demeure de la famille Guinness, le château d’Ashford est aujourd’hui un établissement hôtelier de luxe. À l’intérieur, découvrez de charmantes chambres chics aux mobiliers anciens, avec lits à baldaquin pour certaines. L’établissement dispose d’un restaurant gastronomique cinq étoiles et d’une brasserie à la décoration médiévale. Les occupants auront le privilège de profiter d’une piscine intérieure spacieuse, de soins complets pour le corps et d’un cinéma à la fine pointe de la technologie. À l’extérieur, un parc de 140 hectares entoure le château, avec de sublimes jardins soigneusement aménagés et un parcours de golf de neuf trous. Dans une aile du château, une école de fauconnerie propose une initiation aux visiteurs.

Le château de Belfast


Une visite au château de Belfast fait partie des attractions gratuites les plus appréciées dans la région. Situé dans le quartier de Cave Hill, ce monument médiéval offre un superbe panorama sur la cité. Les passionnés d’histoire apprécieront l’impressionnante architecture seigneuriale écossaise et les expositions permanentes du château. Les amoureux de la nature pourront profiter d’une balade sur les terres du domaine parmi de fabuleux jardins aménagés à la française. De beaux sentiers de randonnée et une aire de jeux pour les enfants sont à disposition sur le site. Le donjon médiéval est utilisé aujourd’hui pour les réceptions de mariage et les conférences. En plus de la visite, vous aurez la possibilité de savourer un délicieux repas irlandais traditionnel dans le restaurant de haute renommée installé à la cave. Le soir venu, le palais tout entier s’illumine et les vendredis et samedis soirs, une musique locale est partagée à la taverne du château.

Le château de Birr


Le magnifique château de Birr est une imposante forteresse construite au XIIe siècle, dans le village de Birr, à Offaly. Puisqu’il s’agit d’une propriété privée habitée, les visites ne sont pas possibles à l’intérieur du château. Par contre, se rendre sur le site est un incontournable pour voir les superbes jardins du domaine qui sont accessibles au public tout comme le musée et le grand télescope du château. Une exposition complète sur l’histoire et la notoriété scientifique du château ainsi qu’une exposition sur l’astronomie sont présentées aux visiteurs.

Le château de Donegal

Construit au XVe siècle par la famille irlandaise O’Donnell, le château de Donegal fut détruit en partie durant les guerres anglo-irlandaises. Entièrement restauré depuis 1990, le château de Donegal est aujourd’hui ouvert au public pour des visites guidées. Entre les murs de la forteresse, le mobilier d’époque aux détails soignés, les tapis persans ainsi que les tapisseries uniques françaises, peintes à la main, habillent les pièces du château. En plus d’un guide qui vous explique les subtilités de l’endroit, des panneaux informatifs sont disposés autour du château affichant des renseignements sur l’histoire de l’établissement, sur les propriétaires du château (familles O’Donnell et Brooke), sur les chefs de clan et sur les batailles.

Le château de Dublin


Symbole fort de l’histoire irlandaise, le château de Dublin a connu d’innombrables événements historiques et reste encore à ce jour un des monuments les plus considérables de Dublin. Édifié au cœur de la ville, le château permet des visites qui se limitent à quelques pièces uniquement – les autres sont consacrées à des rencontres diplomatiques entre gouvernements et pour de grandes conférences importantes entre hauts dirigeants. Un guide est à disposition pour vous faire découvrir les secrets bien gardés et l’histoire fascinante du château. Lors de la visite, vous aurez accès, entre autres, aux tours Bermingham, Octogonal, Record et Belford ainsi qu’à la salle du Trône et à l’église néogothique Most Holy Trinity.

Le château d’Enniskillen


Construit au XVIe siècle en Irlande du Nord, le château d’Enniskillen abrite aujourd’hui les musées du comté de Fermanagh et du régiment des Royal Inniskilling Fusiliers ainsi que le 5e Royal Inniskilling Dragoon Guards. Vous y apprendrez tout sur l’archéologie régionale, sur l’histoire du comté de Fermanagh et sur le passé militaire de la ville. Doté d’une architecture anglo-normande très présente, le château fait la fierté des habitants d’Enniskillen. Au sommet de la tour Watergate, depuis les meurtrières et les fenêtres, vous pourrez contempler la vue imprenable donnant sur l’est de la ville et les rives. Il s’agissait du point de vue idéal à l’époque pour surveiller les environs et prévenir du danger imminent.

Le château de Huntington

Le château de Huntington, aussi nommé le château de Clonegal, est aujourd’hui devenu un domaine privé. Le prestigieux monument ouvre tout de même ses portes au public pour des visites guidées, durant les mois de juin à septembre. Un guide vous racontera l’histoire du château et vous fera visiter quelques pièces ainsi que les deux tours – une carrée et une ronde mitoyenne. Pour les fanatiques du paranormal, des rumeurs prétendent que le château serait hanté. De nombreux témoignages relatent l’apparition de fantômes druides qui errent entre les murs du château, mais également à l’extérieur tout autour et dans le champ de la résidence voisine. D’autres phénomènes ont été constatés, comme l’apparition soudaine de brouillard et de feu. Certains ont même vu un liquide couleur sang s’écouler des pommes de douche – rouille ou sang ? À vous de juger en venant voir de vos propres yeux !

Le château de Kilkenny


Construit au XIIe siècle, le château de Kilkenny est considéré comme l’un des plus grands châteaux d’Irlande. Possession de l’État, le château à l’ancien style normand fut restauré et aménagé dans un style plutôt victorien prononcé. Lors de votre visite, vous découvrirez à l’intérieur des pièces une décoration, un ameublement et de belles boiseries qui reflètent la noblesse anglo-irlandaise du Moyen Âge. Vous pourrez entrer dans la Long Gallery, une salle maîtresse du château, là où sont exposés les portraits de la famille Butler, juste en dessous d’une imposante voûte en bois finement travaillée.

Le château de King John’s


Bâti dans la ville de Limerick sur King’s Island, le château de King John’s est ouvert au public pour des visites complètes, partant de la cour extérieure jusqu’aux salles de banquet. Lors de votre excursion, vous découvrirez l’enceinte du château, avec ses magnifiques remparts, ponts et arches en pierres taillées. Vous constaterez l’état des murs de la forteresse lourdement endommagés par les conflits du Moyen Âge. À la fin de la visite, d’une durée d’environ 1 h 30, vous pourrez faire un arrêt aux boutiques du Visitor Centre pour acheter quelques souvenirs à rapporter à la maison.

Le château de Kylemore


Construit dans le Connemara, dans un cadre idyllique aux abords d’un lac, cerné par les montagnes et la forêt luxuriante, le château de Kylemore est un incontournable à visiter en Irlande. Le tour guidé comprend une visite dans quelques pièces du château (le hall d’entrée, la salle à manger, le salon et une salle où sont exposés les vestiges de l’histoire de Kylemore), une belle promenade dans les jardins ainsi qu’une visite de l’abbaye. L’ameublement des pièces, la vaisselle, les tapis et la décoration du château respectent le style victorien du Moyen Âge. Les jardins aménagés à la française s’étendent sur plus de trois hectares. Vous y trouverez de nombreuses serres dans lesquelles les sœurs, qui habitent le domaine, cultivent des fruits et des légumes. La visite de l’abbaye bénédictine, quant à elle, est comprise dans le prix du billet. Elle est accessible à 800 mètres du château soit en empruntant une petite navette ou à pied.

Le château de Lismore


Situé dans le comté de Waterford, l’imposant château de Lismore est muni de trois tours carrées qui surplombent la vallée de Blackwater. Les visites au château, de styles gothique et féodal, sont fermées au public. Des appartements privés sont réservés aux propriétaires et d’autres pièces sont consacrées pour des occasions spéciales comme des mariages et des réceptions diverses. Par contre, le site vaut le détour si ce n’est que pour voir l’architecture impressionnante du monument. De plus, le terrain et de somptueux jardins bien aménagés sur les terres du château sont accessibles à tous. Vous pourrez vous promener à travers ces magnifiques jardins et découvrir les sculptures contemporaines qui les décorent. Vous serez impressionné par la grande variété de rhododendrons et l’allée vieille de plus de 800 ans.

Le château de Malahide


Datant du XIIe siècle, le célèbre château de Malahide est ouvert au public. Lors de votre visite, un guide vous mènera dans les chambres et la salle de banquet du château – de belles grandes pièces où vous pourrez constater l’authenticité d’époque du mobilier, des tapisseries et de la décoration. À l’extérieur, vous pourrez profiter d’une belle balade dans les jardins botaniques Talbot, situés juste à l’arrière du château. Sur les nombreux hectares, vous ferez la découverte d’une grande variété de plantes et de fleurs, d’un jardin clos de 1,6 hectare (ouvert seulement le mercredi), sept serres et un conservatoire de style victorien. La visite se termine par un saut au magasin du château qui propose des objets artisanaux irlandais. Si vous préférez, un espace cafétéria est aménagé pour prendre un café, un thé et de succulentes viennoiseries.

Le château de Maynooth

Bien qu’aujourd’hui en ruine, le château de Maynooth reste visitable. Chargée d’histoire, cette impressionnante forteresse irlandaise attire tous les passionnés de l’époque médiévale. Seule une partie du château est restée intacte au fil du temps et est accessible au public. La visite guidée est obligatoire et se fait en anglais. Si la langue n’est pas une barrière pour vous, vous en apprendrez sur l’histoire de la forteresse et de la région. Le guide vous donnera des explications ludiques et vous racontera quelques anecdotes ainsi que les subtilités du château. Lors de votre tournée, vous aurez le plaisir d’admirer l’imposante structure architecturale du monument qui a su résister à l’érosion du temps et aux attaques de l’armée de William Skeffington. Les superbes voûtes et certains pans de murs encore debout laissent deviner à quoi jadis la forteresse aurait pu ressembler.

Le château de Ross

Bâti au XVe siècle par le chef de clan irlandais O’Donoghue Ross, le château de Ross est un vrai chef d’œuvre de l’architecture médiévale. Propriété de l’État aujourd’hui, la forteresse est ouverte au grand public pour des visites. Une fois sur place, vous aurez l’occasion d’admirer l’enceinte fortifiée du château, les tours de garde arrondies, le donjon, la caserne (ajoutée au XVIIIe siècle) et les belles grandes pièces du château. Une fois à l’intérieur de la forteresse, le mobilier, les tapisseries et les décorations authentiques irlandaises du Moyen Âge, vous plongeront tout droit dans le temps, à l’époque des chevaliers. Vous découvrirez des merveilles d’ébénisterie dont d’énormes tables et de beaux buffets en chêne aux détails soignés.

Le château de Trim

Situé sur les rives du fleuve Boyne, dans le comté de Meath, le château de Trim est considéré comme le plus imposant château d’Irlande, avec ses 30 000 m2. Il se qualifie également comme étant le plus important complexe d’architecture anglo-normande de tout l’Europe. Comptez environ 45 minutes pour la visite guidée à l’intérieur de la forteresse. Vous verrez l’impressionnante tour à trois étages et les remparts en ruines, une fabrique de pièces de monnaie, une maison de garde, les fondations d’un grand hall et plus encore. Après la visite, prenez un moment pour une belle balade libre sur les espaces extérieurs et découvrez les derniers vestiges de l’époque normande.

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